El bosque es vida: Revivir las arboledas sagradas de Benín

El autor de este escrito impulsa la restauración de bosques sagrados en África. Es director de GRABE-Benín, miembro fundador del Colectivo Africano de Jurisprudencia de la Tierra y graduado de un curso de The Gaia Foundation reconocido por la ONU.

Por Appolinaire Oussou Lio, jefe y príncipe de comunidades Tolinou, en Benín.

Edición y traducción de Fiona Wilton (The Gaia Foundation) – gracias a la hermosa revista Where the Leaves Fall.

Ilustraciones de Tim Hawkins y su animación Rooting for the Future.

 

Hace mucho tiempo, cuando nuestros tatarabuelos emigraron de Togo a Benín, optaron por asentarse en los bosques y hacer de ellos su hogar tradicional. En aquella época los bosques eran muy extensos, con una gran diversidad de animales y plantas.

 

Donde yo vivo, en Avrankou, en el sureste de Benín, cada familia y cada comunidad tenía sus propias arboledas sagradas dentro de estos bosques, de los cuales eran responsables por su cuidado. Eran lugares para conectar con los espíritus y los antepasados, realizar iniciaciones y buscar plantas medicinales. Las arboledas estaban conectadas con nuestros ríos, donde íbamos a lavarnos y purificarnos; en nuestro caso, el río Zèkpon y el río Negro.

 

Nuestra religión ancestral es el Vodun, o lo que algunos llaman vudú. A menudo se ha presentado como una religión maligna, pero el Vodun es simplemente una religión que se centra en el aire, la tierra, el fuego y el agua. Y en nuestra cultura tradicional, todos los miembros de la comunidad tienen un tótem. Poco después de nacer, tras consultar con el adivino, cada niño recibe su tótem, un animal o una planta del bosque que debemos venerar y honrar.

 

Los bosques nos han protegido en los peores momentos de nuestra historia. Benín fue un gran puerto de esclavos en África entre los siglos XV y XVIII, y cuando los traficantes de esclavos llegaban a las aldeas cercanas a la costa, los ancianos decían a los jóvenes: «¡Corren al bosque!” Los bosques eran tan grandes y densos que los esclavistas no sabían cómo entrar en ellos y tenían miedo.

 

Pero desde entonces, hemos perdido muchos de nuestros bosques en Benín. En parte se debió a la colonización religiosa. A los que se convirtieron al cristianismo les dijeron que el bosque sagrado era donde se practicaba la brujería, y destruyeron las arboledas sagradas para construir iglesias. Hoy en día, gran parte de la deforestación se debe a las prácticas agrícolas, que consumen cada vez más tierras.

 

 

Nuestra tarea urgente es restaurar, ampliar y reconectar las arboledas sagradas de Benín. Así fue como creé una organización llamada GRABE-Benín, que formó parte de los esfuerzos para convencer a nuestro Gobierno de que aprobara una «Ley de Bosques Sagrados» en 2012. Fue un momento histórico en África, en el que se reconoció que los bosques sagrados de Benín debían ser protegidos y que comunidades como la mía eran los legítimos custodios de estos lugares especiales.

 

Desde entonces, nos hemos embarcado en un viaje hacia la restauración de nuestros bosques y de las comunidades que deberían cuidarlos. En Avrankou, celebramos diálogos comunitarios para recuperar la memoria de las formas tradicionales de vivir en armonía con ellos, y hemos puesto en marcha viveros de plantas indígenas para ampliar las arboledas sagradas. Promovemos la agroecología forestal, que es buena para todos los insectos polinizadores, así como para el río y los humedales cercanos a nuestras granjas.

También estamos recuperando la memoria de cómo tratábamos a los animales dentro de los bosques. Un buen ejemplo es la pitón. La pitón es un animal muy sagrado para nosotros, creemos que son nuestros antepasados. Los ancianos enseñan ahora a los más jóvenes la importancia que tiene para nosotros la pitón, así como otros animales del bosque, los insectos y las plantas medicinales.

 

Mi esperanza es devolver la vida a los bosques en expansión de Avrankou y de todo Benín. En mi pueblo, nuestra arboleda sagrada ha duplicado su tamaño. Volvemos a ver pitones en ese bosquecillo y también más insectos. Estamos haciendo un trabajo similar a lo largo de los ríos Zèkpon y Negro y en las otras cuatro arboledas sagradas.

El bosque es vida. Debemos protegerlo juntos.

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